‘We hopen zo snel mogelijk de eerste olifanten te kunnen plaatsen’


Zo’n drie jaar geleden pakten Tony Verhulst en Sofie Goetghebeur hun koffers en vertrokken zij naar Frankrijk om daar een sanctuary voor olifanten in Europa te beginnen. Daar gingen al heel wat jaren aan inlezen, bestuderen en papierwerk aan vooraf. Ze lieten huis en haard achter, zegden hun werk in de zoo van Antwerpen op en gingen aan de slag.

En de klus is nog lang niet geklaard, maar ze doen het met liefde en met heel hun hart. Allemaal om circusolifanten een mooie oude dag te bezorgen. Een interview.

Wie zijn Tony Verhulst en Sofie Goetghebeur, en wat deden zij voordat ze met EHEES (Elephant Haven European Elephant Sanctuary) begonnen?
Tony heeft eigenlijk een opleiding tot tuinier en begon in die hoedanigheid ruim 20 jaar geleden in de Antwerpse zoo te werken. Later groeide zijn baan, mede door extra studie, uit naar dierenverzorger en kwam hij bij de olifanten terecht. De laatste jaren van zijn ­carrière bij de Antwerpse zoo werkte Tony als olifantenverzorger in zowel de Zoo Antwerpen als Plankendael. Sofie heeft een wetenschappelijke opleiding gedaan, en kwam via enkele omwegen ook terecht bij de Antwerpse zoo. Zij heeft daar eveneens een carrière van ruim 20 jaar als dierenverzorgster achter de rug. Sofie hield zich, in tegenstelling tot Tony, bezig met het verzorgen van vogels, zeeleeuwen en zeehonden, okapi’s, maar het langste met de mensapen. Ook werkte ze 1 jaar bij de mensapen in Beekse Bergen. Dat zowel Sofie als Tony ervaren mensen zijn met een hart voor dieren, spreekt voor zich. Na meer dan 20 jaar wilden ze echter iets meer voor de­ ­dieren doen.

Waarom en wanneer zijn jullie gestart met EHEES?
In 2011 zag Tony in dat er een plek zou moeten zijn waar olifanten kunnen genieten van een goede oude dag; een plek waar ze tot het einde van hun leven kunnen verblijven. ,,Meer en meer landen in Europa verbieden wilde dieren in circussen, maar waar moeten ze heen? Ze terugsturen naar hun land van herkomst is niet altijd mogelijk. Er zijn inmiddels al opvangcentra in Amerika, Afrika en Azië, maar in Europa nog niet. In 2012 zijn we actief onderzoek gaan doen, we hebben onder meer ook andere sanctuaries bezocht. Ruim 5 jaar geleden zijn we ons gaan verdiepen in het lot van oudere en in gevangenschap levende olifanten. Door veel over deze complexe materie te leren, zagen we al snel de noodzaak in voor het oprichten van een eerste Europees opvangcentrum voor deze olifanten. Mede door de veranderende wetgeving in verband met het verbod op het houden van wilde dieren in circussen in meer en meer Europese landen is de noodzaak alleen maar groter geworden. Zo is het idee voor Elephant Haven ontstaan." 

Hoe ver zijn jullie nu en waren er struikelblokken tijdens het opzetten van jullie mooie project?
,,In 2014 na enkele jaren van voorbereiding op papier zijn we om praktische redenen naar Frankrijk vertrokken. We hebben alles achtergelaten en hebben onze ‘job’ in de zoo opgezegd. Frankrijk heeft heel wat natuurlijke ruimte, een gunstig klimaat en financieel is het plaatje ginds haalbaar, in tegenstelling tot België of Nederland. In mei 2016 heeft Elephant Haven een prachtig domein aangekocht van 29 hectare, met de mogelijkheid tot uitbreiding. Het is een groot project en zoiets bestond nog niet in Europa. Maar de administratieve Franse papiermolen maalt erg traag en we hebben behoorlijk wat struikelblokken uit de weg moeten ruimen. Soms werd het ons zo moeilijk gemaakt, dat we een paar keer hebben gedacht om alles op te geven. Maar met doorzettingsvermogen, en steun en hulp van een aantal mensen, hebben we toch ons doel behaald. Eind juli van dit jaar zijn eindelijk alle vergunningen binnen voor Phase 1: een stal voor 3 olifanten en 4 hectare buitenomheining. Vandaaruit gaan we zo vlug mogelijk uitbreiden. We zijn afhankelijk van donaties en dankzij diegenen die ons tot nu toe geholpen hebben, zijn we zo ver gekomen. We zijn iedereen heel dankbaar. We doen dit alles ook niet voor ons, maar voor de olifanten. Elke donatie, elke eurocent is een grote hulp voor het project. We hebben ook al mooie giften in de vorm van materialen gekregen. Enkele belangrijke sponsors (Hitachi, Mennens, Tembo 4x4, Polet, DeVisu digital documents, Italian Fashion Agencies, Betafence, Hart voor Dieren) hebben zich al gemeld en steunen Elephant Haven met heel wat broodnodig materiaal. De buitenomheining (7 ha), om de mensen op veilige afstand te houden, is al geplaatst met de hulp van vele vrijwilligers. En binnenkort gaan we de dierenomheining (4 ha) plaatsen, om de olifanten binnen te houden. Het is nu een kwestie van nog enkele broodnodige sponsors aan boord te krijgen én de noodzakelijke fondsen te verzamelen, om zo snel mogelijk de olifantenstal te kunnen bouwen. Daarvoor zal er een crowdfunding opgestart worden. Die laatste financiële push, zodat we zo vlug mogelijk de eerste olifanten een plaats kunnen bieden zodat ze kunnen genieten van ruimte en rust.’’



Wat moet er nog gebeuren en hoeveel olifanten kunnen er worden opgevangen?

,,Sinds anderhalf jaar zijn we samen met een behoorlijk aantal gemotiveerde vrijwilligers bezig om EHEES in orde te krijgen, zodat we in 2018 de eerste dieren kunnen opvangen. Dat is Phase 1. De omheining waar de toekomstige bezoekers niet voorbij mogen is helemaal klaar. Ook het opruimen van het park is behoorlijk opgeschoten. Er is een grote moestuin aangelegd om de olifanten én de vrijwilligers te voeden. Binnenkort wordt zoals gezegd de olifantenomheining en de eerste stal neergezet. Nog een behoorlijke zware klus, maar we hebben er zin in! Phase 2 draait om het mogen ontvangen van bezoekers; dit vraagt opnieuw om een groot dossier. Hiervoor moet er een wandelpad komen en uitkijktoren gebouwd worden. We zullen begeleide bezoeken doen en voor scholen ook educatieve programma’s organiseren. We willen mensen dichter bij de natuur brengen. Dit allemaal zonder de olifanten te storen. Phase 3 is de bouw van een tweede, grotere olifantenstal. In totaal hopen we op de bijna 29 hectare minstens 10 olifanten te kunnen ontvangen.’’

Waar komen de eerste olifanten die jullie vanaf 2018 opvangen vandaan? ,,Het zullen olifanten worden die, in eerste instantie, uit circussen in Europa komen. Sinds enkele maanden heeft Elephant Haven ook de welkome steun van André Joseph Bouglione gekregen. Deze vermaarde circusdirecteur is zich ervan bewust dat de publieke opinie verandert en dat er in Europa elk jaar landen bijkomen, die wilde dieren in circussen verbieden. Hij wil het traditionele circus behouden en de circussen die willen stoppen met hun dieren helpen. Maar hier is natuurlijk opvang voor nodig. Daarbij willen wij helpen door het plaatsten van de olifanten. Wat kunnen lezers doen om jullie te helpen? In de eerste plaats het project Elephant Haven in hun hart dragen, massaal steunen door de crowdfunder een succes te maken en dit verhaal doorvertellen aan iedereen die een hart voor dieren (olifanten) heeft. Financiële steun is van harte welkom en donaties in de vorm van materialen zijn een grote hulp. Onze verlanglijst staat op http://www.elephanthaven.com/nl/help-mee/verlanglijstje
Elke gift, groot of klein, maandelijks, jaarlijks of eenmalig helpt om de olifanten een plaats te kunnen aanbieden om met pensioen te gaan. Via de website en social media zal er ook regelmatig gecommuniceerd worden wat de noden van het ogenblik zijn. Als daar dan een goeie reactie op komt, zal Elephant Haven daar heel dankbaar voor zijn. Sommigen sympathisanten organiseren events of verkopen spulletjes ten voordele van EHEES. We hebben dan ook ideetjes voor fundraisings op onze website www.elephanthaven.com/nl/help-mee/een-31-daags-fund­raising-festival-voor-elephant-haven Bedrijven die dit project willen steunen kunnen zich uiteraard ook melden. Zoals eerder aangegeven is alle sponsoring meer dan welkom. We willen ook nog eens iedereen bedanken die ons steunt. We appreciëren dit enorm. Veel mensen wachten met helpen tot de olifanten er zijn. Maar we willen er graag op wijzen dat we alle hulp nu nodig hebben, zodat straks de eerste olifanten kunnen opgevangen worden.

Hebben jullie een beroemdheid weten te strikken als ambassadeur voor EHEES en zo ja, wie? Waarom deze persoon en wat waren de beweegredenen?
,,Ja, de peter voor dit project heet Jean -Bosco- Safari. Hij is een bekend Belgisch muzikant die in de voorbije 30 jaar zijn muzikale sporen al behoorlijk verdiend heeft. Jean heeft het hart voor Elephant Haven op de juiste plaats. Naast deze peter is er ook een meter voor het project. Zij heet Janine Bischops en is een gerenommeerde Vlaamse actrice met een carrière van meer dan 40 jaar. Janine is bezeten van alles wat met olifanten te maken heeft. Tony kende Janine van een periode toen hij nog in de zoo werkte en ze hebben elkaar dan ontmoet. We wisten dat Janine een groot hart heeft voor olifanten en ze heeft geen moment getwijfeld om ‘ja’ te zeggen. Ook Jean aarzelde geen moment. We waren bij een optreden van Jean en hebben het hem toen gevraagd omdat we vonden dat Jean een zeer warme persoon is en die personen hebben, zo blijkt, een groot hart voor dieren.’’



Hoe is jullie leven veranderd sinds de start van EHEES?
,,Ons leven is volledig veranderd sinds we in Frankrijk zijn komen wonen en we besloten om voor 100% voor dit project te gaan. We werken 7 op 7 van ’s morgens vroeg tot ’s avonds laat, maar geen dag is te vergelijken. We doen veel computerwerk wat we voorheen nooit deden en moeten nu ook veel afweten van boekhouden, vertalen en websites bouwen. Verder ontmoeten we nu behoorlijk wat mensen die ons project een warm hart toedragen. We missen natuurlijk onze vrienden en familie, maar meer en meer komen zij hier naartoe en dat doet deugt. Het is ongelooflijk dat al het werk dat iedereen doet ten bate van de olifanten is. Daar doen we het voor en dit met heel ons hart.’’

Wat zijn jullie toekomstplannen?
,,We werken stap voor stap, want het is een groot project. EHEES zal verder uitgebouwd worden de komende jaren, zodat er meer olifanten kunnen komen. We willen iedereen bewust maken dat de natuur ‘precieus’ is. We moeten dit opmerken en beschermen. Back to basic en genieten van de kleine dingen rondom ons. We kunnen zoveel leren van de waarden van het leven bij de olifanten en dat willen we ook aantonen.’’



Uit: Hart voor Dieren


2234 19-12-2017

Dit vind je ook leuk


social media